marcel barang

Festival Brassens – 14

In English, French, Reading matters on 09/05/2011 at 7:34 pm

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Eleven years after ‘Le testament’, one song in the batch that first brought him fame, yet fifteen years before his death, Brassens (again à la Villon) wrote this lengthy ‘codicil’ of sorts which, with its literary winks and folkloric allusions, its cosy and impish demystification of death as a cult, and its implicit celebration of life, even post mortem, should endear him most to posterity.
You can listen to all seven and a half minutes of the song at youtube.com/watch?v=SmyyHZHa1Cg.
After two weeks’ worth of his songs – not necessarily the most popular or the best, but those that were close to my heart in youth or most challenging to the skills of my current trade –, perhaps it’s time to let this ‘eternal summer guest’ enjoy his ‘bit of posthumous bliss’ as he ‘whiles away his death on vacation’.

Supplique pour être enterré sur une plage de Sète – Georges Brassens – 1966

Plea to be buried on the beach at Sète

La Camarde qui ne m’a jamais pardonné
D’avoir semé des fleurs dans les trous de son nez
Me poursuit d’un zèle imbécile
Alors, cerné de près par les enterrements
J’ai cru bon de remettre à jour mon testament
De me payer un codicille

The Grim Reaper who’s never forgiven me
For strewing flowers in his nose socket
Hounds me with idiotic zeal
So, hemmed in tight by funerals
I thought it right to update my will
To offer myself a codicil

Trempe dans l’encre bleue du Golfe du Lion
Trempe, trempe ta plume, ô mon vieux tabellion
Et de ta plus belle écriture
Note ce qu’il faudra qu’il advînt de mon corps
Lorsque mon âme et lui ne seront plus d’accord
Que sur un seul point: la rupture

Dip in the blue ink of the Golfe du Lion
Dip, dip your quill, o! my old scrivener
And then in your finest long hand
Note how my body must be dealt with
When it no longer agrees with my soul
Save on one point – their break-up

Quand mon âme aura pris son vol à l’horizon
Vers celles de Gavroche et de Mimi Pinson
Celles des titis, des grisettes
Que vers le sol natal mon corps soit ramené
Dans un sleeping du Paris-Méditerranée
Terminus en gare de Sète

When my soul will have taken wing to the beyond
To join those of Gavroche and Mimi Pinson
Those of street urchins and gay seamstresses
Have my body returned to the native land
In a Paris-Méditerranée sleeper
End of line, the Sète station

Mon caveau de famille, hélas!, n’est pas tout neuf
Vulgairement parlant, il est plein comme un œuf
Et d’ici que quelqu’un n’en sorte
Il risque de se faire tard et je ne peux
Dire à ces braves gens: poussez-vous donc un peu
Place aux jeunes en quelque sorte

My family vault, alas, isn’t brand new
As the saying goes, it’s full to bursting
And waiting for someone to come out of it
Might make me sort of late and I can’t
Tell these good folk, Move over just a bit, will you
Make room for the young – as it were

Juste au bord de la mer, à deux pas des flots bleus
Creusez si c’est possible un petit trou moelleux
Une bonne petite niche
Auprès de mes amis d’enfance, les dauphins
Le long de cette grève où le sable est si fin
Sur la plage de la corniche

Right by the sea a couple of steps away from blue billows
Dig out if possible a little cosy hole
A nice little recess
Next to my childhood friends the dolphins
Along that shore where the sand is so fine
By the beach of the Corniche

C’est une plage où même à ses moments furieux
Neptune ne se prend jamais trop au sérieux
Où quand un bateau fait naufrage
Le capitaine crie : « Je suis le maître à bord !
Sauve qui peut, le vin et le pastis d’abord
Chacun sa bonbonne, et courage ! »

It’s a beach where even in his fits of wrath
Neptune never takes himself too seriously
Where when a ship runs aground
Her captain shouts: ‘I’m the master of this ship!
Every man for himself! The wine and pastis first!
To each his carboy, and don’t lose heart!’

Et c’est là que jadis à quinze ans révolus
A l’âge où s’amuser tout seul ne suffit plus
Je connus la prime amourette
Auprès d’une sirène, une femme-poisson
Je reçus de l’amour la première leçon
Avalai la première arête

And there it was that in olden days just past fifteen
At an age where lonely pleasure no longer suffices
I had my first taste of passing infatuation
With a little mermaid, a saltwater woman
I received from love my first lesson
Met with my first rebuff

Déférence gardée envers Paul Valéry
Moi l’humble troubadour sur lui je renchéris
Le bon maître me le pardonne
Et qu’au moins si ses vers valent mieux que les miens
Mon cimetière soit plus marin que le sien
Et n’en déplaise aux autochtones

With due deference to Paul Valéry
I, humble troubadour, go one up on him
May the good master forgive me
And though his verse* has the edge over mine
At least let my tomb be nearer the sea than his
Whatever local burghers might think
* Var.: And though his worms have the edge…

Cette tombe en sandwich entre le ciel et l’eau
Ne donnera pas une ombre triste au tableau
Mais un charme indéfinissable
Les baigneuses s’en serviront de paravent
Pour changer de tenue et les petits enfants
Diront : « Chouette, un château de sable! »

This tomb sandwiched between sky and water
Will add no gloomy shade to the picture
But a charm beyond words
Female bathers will use it as a screen
To get changed, and the little children
Will say, ‘Great! Look! A sand castle!’

Est-ce trop demander: sur mon petit lopin
Plantez, je vous en prie, une espèce de pin
Pin parasol de préférence
Qui saura prémunir contre l’insolation
Les bons amis venus faire sur ma concession
D’affectueuses révérences

Is it too much to ask? On my little plot
Kindly plant some sort of pine
A stone pine preferably
Which will protect from sunstroke
Those good friends who come to my burial plot
To bow with fond respect

Tantôt venant d’Espagne et tantôt d’Italie
Tout chargés de parfums, de musiques jolies
Le Mistral et la Tramontane
Sur mon dernier sommeil verseront les échos
De villanelle un jour, un jour de fandango
De tarentelle, de sardane

Now hailing from Spain, now from Italy
Laden with perfumes, with pleasing tunes
The mistral and the tramontana
Upon my final sleep will pour forth whiffs
Of villanelles one day, of fandangos the next

Et quand prenant ma butte en guise d’oreiller
Une ondine viendra gentiment sommeiller
Avec rien que moins de costume
J’en demande pardon par avance à Jésus
Si l’ombre de ma croix s’y couche un peu dessus
Pour un petit bonheur posthume

And when, using my mound in lieu of a pillow
A nymph will gently come to snooze
With next to no swimsuit on
I beg pardon to Jesus in advance
If the shadow of my cross lies on it for a while
For a bit of posthumous bliss

Pauvres rois, pharaons, pauvre Napoléon
Pauvres grands disparus gisant au Panthéon
Pauvres cendres de conséquence
Vous envierez un peu l’éternel estivant
Qui fait du pédalo sur la vague en rêvant
Qui passe sa mort en vacances

Poor kings and pharaohs! Poor Napoleon!
Poor grand departed lying in the Pantheon!
Poor ashes of erstwhile importance!
You will somewhat envy the eternal summer guest
Who dreamily rides his pedalo on the waves
Who whiles away his death on vacation

Vous envierez un peu l’éternel estivant
Qui fait du pédalo sur la plage en rêvant
Qui passe sa mort en vacances

You will somewhat envy the eternal summer guest
Who dreamily rides his pedalo on the waves
Who whiles away his death on vacation

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